ARE Workshop in Madrid

Last week I attended the International ARE Energy Access Workshop that was held at the Ministry of Economy and Competitiveness in Madrid. ARE is short for The Alliance for Rural Electrification. Their goal is to provide efficient renewable solutions for rural electrification in developing countries. The workshop gathered around 200 persons from the industry of renewable energy, diverse political and financial institutions and representatives from organisations working with and in developing countries.

It sounds like a very good idea to provide small-scale independent energy systems to rural areas. There has been so many failed and later on abandoned gigantic projects that were based more on what we needed to sell than what they needed to buy. So I really hope that ARE’s more holistic approach will prove successful.

Still I couldn’t help thinking that we who live in absolute abundance of products and energy in the so-called developed countries have a lot to learn from the developing countries. We need strategies that liberate us from the heavy dependence of centralised production and distributions systems and provide resilient and dynamic solutions that can handle a future where petroleum will be increasingly scarce and when we can’t be sure of constant flow of cheap energy.

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La semana pasada asistí al International ARE Energy Access Workshop que se celebró en el Ministerio de Economía y Competitividad, en Madrid. ARE signnifica The Alliance for Rural Electrification (La Alianza para la Electrificación Rural). Su objetivo es proporcionar soluciones renovables eficaces para la electrificación rural en los países en desarrollo. El workshop reunió a alrededor de 200 personas de la industria de las energías renovables, diversas instituciones políticas y financieras y representantes de organizaciones que trabajan con y en países en desarrollo.

Suena como una idea muy buena para proporcionar sistemas de energía independiente en pequeña escala en las zonas rurales. Ha habido tantos proyectos gigantescos fallidos que más tarde fueron abandonados que se basaban más en lo que teníamos que vender que lo que necesitaban comprar. Así que realmente espero que el enfoque más holístico del ARE tendrá éxito.

Aun así no pude dejar de pensar que nosotros que vivimos en la abundancia absoluta de productos y energía en los llamados países desarrollados tenemos mucho que aprender de los países en desarrollo. Necesitamos estrategias que nos liberen de la fuerte dependencia de los sistemas de producción y distribución centralizados y ofrezcan soluciones flexibles y dinámicos que pueden manejar un futuro en el que el petróleo será cada vez más escaso y cuando no podemos estar asegurado un flujo constante de energía barata.

First yearly CCPAE inspection / La primera inspección anual de CCPAE

Every organic farm in Europe will receive a yearly inspection from their local authority to check that they are following the European regulations for organic farming. In Catalonia the organization is called “Consell Català de la Producció Agrària Ecològica” (Catalan Council of Organic Production) or CCPAE. As we just applied for inclusion and begun our conversion in November last year, we are still in the so called year “zero” and it will take us three full years to become an approved organic farm, so that should happen in November 2017.

I met with Raul Ibañez from CCPAE in the village and we went up to the farm so he could have a look at the borders of the farm and the actions that we had been taken from November up until now. We could see that there is only one border that is continuous with the neighbours’ olive trees, where we would have to leave one line of trees out from the organic harvest as the neighbour is not using organic methods. The rest have other types of trees marking the border so there we can harvest right up to limits.

I told Raul that this spring and summer we had been putting up yellow painted plastic bottles in the trees with a liquid that attracts the flies and keeps them from getting into the olives, eat and spread new flies. The bottles should go in between the branches of the tree, facing south, something like halfway up. This works very well and we had a lot of flies that got trapped. But the chemical product that we have been using (diammonium phosphate) is not permitted for organic farming any longer and should be replaced with a hydrolysed protein (an amino acid).

Raul brought with him battery driven printer and scanner so he can be totally autonomous on these visits. That was good because we don’t have any electricity yet until we get our first generation of solar panels up. In the end we went down to the village to have a coffee, get the papers signed and set us all clear for the conversion process. Until next year Raul!

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Cada granja orgánica en Europa recibe una inspección anual de su autoridad local para comprobar que está siguiendo la normativa europea para la agricultura ecológica. En Cataluña, la organización se llama “Consell Català de la Producció Agrària Ecològica” (Consejo Catalán de la Producción Agraria Ecológica) o CCPAE. Como acabamos de solicitar la insripción y comenzamos nuestra conversión en noviembre del año pasado, todavía estamos en el año llamado “cero” y vamos a pasar tres años completos para convertirnos en una granja orgánica aprobada, lo que debe pasar en noviembre de 2017.

Me reuní con Raúl Ibañez del CCPAE en el pueblo y nos fuimos a la finca para que pudiera echar un vistazo a las limites de la finca y las actividades que habíamos realizado desde noviembre hasta ahora. Pudimos ver que sólo hay una frontera que es continua con olivos del vecino, donde tendrémos que dejar una línea de árboles fuera de la cosecha orgánica ya que el vecino no está utilizando métodos orgánicos. El resto tiene otros tipos de árboles que marcan la frontera por lo que podemos cosechar allí hasta los límites.

Le dije a Raúl que esta primavera y verano habíamos estado poniendo botellas de plástico pintadas de amarillo en los árboles con un líquido que atrae a las moscas y les impide entrar en las aceitunas, comer y generar nuevas moscas. La botella debe ir entre las ramas del árbol, mirando hacia el sur, como a media altura. Esto funciona muy bien y teníamos un montón de moscas que quedaron atrapadas. Pero el producto químico que hemos estado utilizando (fosfato diamónico) ya no está permitido para la agricultura ecológica y debe ser reemplazado con una proteína hidrolizada (un aminoácido).

Raúl trajo con él su impresora y escáner que usa una bateria para que pueda ser totalmente autónono en estas visitas. Eso estuvo bien porque no tenemos la electricidad todavía hasta que tengamos nuestra primera generación de paneles solares puestos. Al final nos fuimos hasta el pueblo para tomar un café, tener los papeles firmados y ponernos en el camino del proceso de la conversión. ¡Hasta el año que viene Raúl!

Future growth in rural areas / Crecimiento futuro en zonas rurales

Almost all commentators on urbanism seem to coincide that the future belongs to the cities, and that the coming population growth on earth (3 billion more habitants on earth by the year 2050) will most certainly happen in urban areas. There is also much talk about sustainable and resilient cities.

I don’t think there is such a thing as a sustainable city, at least not today. That would mean an urban area almost totally self-sufficient and autonomous from its surroundings. But it you look underneath you’ll find a “nervous system” and a “bloodstream” that it absolutely dependent on a constant flow of communications, energy, products and foodstuff to stay alive.

In the middle ages, if you wanted to invade a fortified city, you could just cut off its supplies and sit and wait for the governor to hand you over the keys to the city. The Roman Empire imploded when it no longer could maintain its supplies from the outside world. Modern cities of today are no different; they are impossible without the never-ending flow from the outside world.

So what if future growth where to happen in rural areas instead, driven by technological changes and the need to secure energy and provisions? This is argument of the British government environmental secretary Liz Truss.

“People are more likely to start up a business in a rural area than in an urban area. There’s a myth out there that innovation happens in cities, that it happens in major towns. In fact, we’re seeing lots of innovation, lots of exports, new technology startups, in rural areas”, she reportedly said in a radio program.

Link to original article in The Guardian
Link to original article in The Guardian

Towards a new mindset / Hacia una nueva mentalidad

Mankind have become so accustomed that “bigger is better” and that the future is an ever-higher growth curve that, questioning these goals has become almost unnatural and heretic. Through the industrialization we have seen that there can be benefits of scale in almost every manufacturing activity, producing more goods at a lower price. The production of our vital foodstuffs is been treated like any other goods and takes cheap energy, abundant water, and climate stability for granted. But behind that truth there is also environmental and health costs that are not being taking into account by an industry that wont see or take the responsibility for the true costs of industrial agriculture.

More 40% of all land is being used for agriculture, which is more than 60 times of all urban and suburban areas. Agriculture is generating 30% of al greenhouse gas emissions, making it the biggest contributor to climate change. More emissions are generated by agricultural activity than from all electricity and industry or from all the transports.* And that is just too feed the current world population but not the perhaps nine billion inhabitants of the year 2050. As we hardly can devour more natural resources than today in the future, we better learn how to produce more and better food with less resources and less impact.

This short film by the architects Dominic Balmforth and Charles Bessard on Danish pig farming gives a glimpse of another kind of logic. A new and interesting logic that tells us that producing food with higher quality can be a way for the farmer to make a better living while preserving biological diversity. Land that was used only to produce animal feed can be freed for producing a much greater variety of food. In it’s simple way it is really quite an “eye opener”.

*) Source: Jonathan Foley, University of Minnesota, USA

ReDane from Elk Film on Vimeo.

El hombre se ha acostumbrado a “cuanto más grande, mejor” y que el futuro es una curva de crecimiento cada vez mayor y cuestionar estos objetivos se ha convertido en algo casi antinatural y hereje. Con la industrialización hemos visto que puede haber beneficios de escala en casi todas las actividades de fabricación, produciendo más bienes a un precio inferior. La producción de nuestros alimentos vitales se ha tratado como cualquier otra mercancía y se ha dado por hecho el acceso a energía barata, agua abundante y la estabilidad climática. Pero detrás de esa verdad también hay costes ambientales y de salud que no están se está tomando en cuenta por parte de una industria que no suele ver o tomar la responsabilidad de los costes reales de la agricultura industrial.

Más del 40% de toda la tierra está siendo utilizado para la agricultura, que es más de 60 veces de todas las zonas urbanas y suburbanas. La agricultura está generando el 30% de las emisiones de gases de efecto invernadero, por lo que es el mayor contribuyente al cambio climático. Más emisiones son generadas por la actividad agrícola que de toda la electricidad y la industria o de todos los transportes.* Y eso para alimentar a la población mundial actual, pero no los tal vez nueve mil millones habitantes del año 2050. Como difícilmente podemos devorar más recursos naturales en el futuro, tendrémos que  aprender a producir más y mejores alimentos con menos recursos y menos impacto.

Este cortometraje por los arquitectos Dominic Balmforth y Charles Bessard sobre la cría de cerdos danés da una idea de otro tipo de lógica. Un nuevo e interesante lógica que nos dice que la producción de alimentos con mayor calidad puede ser una manera para que el agricultor ganarse mejor la vida, preservando al mismo tiempo la diversidad biológica. El suelo que se ha utilizado sólo para producir pienso animales puede ser liberado para producir una mayor variedad de alimentos. A su manera sencilla realmente es toda una “revelación”.

*) Fuente: Jonathan Foley, Universidad de Minnesota, EE.UU.