Quinoa, the superfood / Quinoa, la superalimentación

In the later years there have been an ever-growing interest in the quinoa as a “super food” for vegetarians as it contains double the amount of protein and fiber as rice and pasta. It is also one of the few plants that contain all the nine amino acids that the body can’t produce itself and needs to obtain from the food. It also contributes important minerals as manganese, iron and phosphor. It is low on fat, completely free from gluten, but rich on fiber so you stay replete for a long time.

Quinoa has been grown in the dry highlands of the Andean region of South America for thousands of years. There is evidence of agriculture of quinoa around the Lake Titicaca some 4,000 years ago. With the European colonization this traditional plant was more or less abandoned for other crops (less adapted to the local conditions), like corn, wheat and barley, and with the industrial agriculture the farmers lands was further impoverished by synthetic fertilizers and pesticides.

It took until well into the 1990-ties when new initiatives like the Heirloom Quinoa Project that started to motivate Ecuadorian farmers to return to the traditional crop and grow in their traditional way (which is inherently organic).  The goals of the project are to provide adequate income for indigenous farmers, teach organic gardening and promote traditional nutritional food products for both exportation and local consumption. And the project has been a success, and in a short time the farmers raised their income 50 % compared to other farmers. Today thousands of families in the Andean region grow quinoa mainly for export. The farmers weren’t so much in the need of learning how to grow traditionally and without synthetic fertilizers, but they needed a market.

Recent plant research has also proven that some variants of the quinoa plant can grow here in Europe. As the plant is well adapted to the dry, salty and cold highlands of the Andeans it took some time to make it work in other places, but today it is being cultivated in many other parts of the world, for example in different regions of Spain, mainly as organic farming, and new variants have taken the plant as far north as Sweden.

But did you know that quinoa is not really a cereal, as it is not a grass and therefore have no gluten, but is more related to plants like spinach and that you even can eat the young leaves as with spinach or in a sallad?

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En los últimos años ha habido un interés cada vez mayor en la quinua como una “súper comida” para los vegetarianos, ya que contiene el doble de la cantidad de proteínas y fibras como el arroz y la pasta. También es una de las pocas plantas que contiene todos los nueve aminoácidos que el cuerpo no puede producir y necesita obtener de los alimentos. Además aporta minerales importantes como manganeso, hierro y fósforo. Y es baja en grasa, completamente libre de gluten, pero rica en fibra para que uno se sienta lleno durante mucho tiempo.

La quinua se ha cultivado en las tierras altas y secas de la región andina de Sudamérica durante miles de años. Hay evidencia de la agricultura de quinua alrededor del lago Titicaca hace unos 4.000 años. Con la colonización europea esta planta tradicional fue más o menos abandonada para otros cultivos (menos adaptados a las condiciones locales), como el maíz, el trigo y la cebada, y con la agricultura industrial las tierras de los agricultores fueron empobrecidas por fertilizantes sintéticos y pesticidas.

No hasta bien entrados en los años noventa cuando surgieron nuevas iniciativas como el Proyecto Quinoa Heirloom que comenzó a motivar a los agricultores ecuatorianos a volver a la cosecha tradicional y crecer a su manera tradicional (que es inherentemente ecológica). Los objetivos del proyecto eran proporcionar ingresos adecuados para los agricultores indígenas, enseñar cultivo orgánico y promover los productos alimenticios tradicionales para la exportación y el consumo local. Y el proyecto ha sido un éxito, ya que en poco tiempo los agricultores aumentaron sus ingresos un 50% en comparación con otros agricultores. Hoy miles de familias de la región andina cultivan quinua principalmente para la exportación. Los agricultores no tenían tanto la necesidad de aprender cómo cultivar de forma tradicional y sin fertilizantes sintéticos, sino que necesitaban un mercado.

Recientes investigaciones sobre la planta también ha demostrado que algunas variantes de la quinua puede crecer aquí en Europa. Como donde la planta realmente está bien adaptada es a las tierras altas secas, saladas y frías de los andinos, tardo algún tiempo hacerla funcionar en otros lugares, pero hoy en día se está cultivando en muchas otras partes del mundo, por ejemplo en diferentes regiones de España, principalmente como agricultura ecológica, y nuevas variantes han llegado tan al norte como hasta Suecia.

Pero sabías que la quinoa (o quinua)  realmente no es un cereal, ya que no es una hierba y por eso no contiene gluten, pero está más relacionado con plantas como la espinaca y que incluso se puede comer las hojas jóvenes como con las espinacas o en una ensalada?

Biodynamic agriculture / Agricultura biodinámica

You might already have asked yourself: “what is really Biodynamic Agriculture about?” just like I did some time ago, which made me start out to find an answer.

Biodynamic farms share common parts with organic farming, not allowing the use of synthetic pesticides and fertilizers. Farms can be certified as being Biodynamic, just as they can be certified as Organic farms. Biodynamic farming is an esoteric approach to agriculture created by the Austrian philosopher Rudolf Steiner. Steiner, who was neither a farmer nor a scientist, held a set of lectures on the subject in 1924, as he had been approached by a group of farmers concerned with declining soil and food quality.

Biodynamic farming is not just a set of methods, but it is also a philosophical system relating to the overall structure of the farm. Fundamental to biodynamic farming is to view the farm as a living organism, creating a whole where animals, humans, plants and soil are linked together. Every farm is to be planned according to its own abilities and qualities. The soil, plants and animals are cared for with respect for their intrinsic value and nature.  The interaction of nature’s cycles and rhythms are taken into account in the cultivation planning, using a calendar that are ruled by, among others, the different lunar phases.  The farm tries to be self-sufficient in animal feed, compost and manure, for a more effective management of the farm resources.  This includes a diverse crop rotation with clover, balance of plant cultivation and animal husbandry adapted to the farm’s own needs, carbon bonding and long-term measures that increase soil fertility.

The most unique and often subject of the most debate and skepticism towards biodynamic farming is the use of a number of homeopathic preparations. A combination of mineral and organic substances, are used to promote soil fertility and vitality. These substances are then applied to manure and compost in the form of field preparations. Detractors view these habits as pseudo-science with benefits impossible to prove. Yet again some supporters simply see it as an energy management synchronized with the earths own energy flows. Some research seems to show that the biodynamic preparations increases the earth’s microbial life, regulates the imbalances in crop production and improves performance and storage characteristics of the crops. What is without doubt true is that biodynamic farming is slowly gaining momentum and popularity all over the world.

 

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Quizás te habrás preguntado alguna vez, como hice yo mismo hace un tiempo: ¿De que va eso de la agricultura biodinámica?, y por eso me puse a investigar el tema.

Las granjas biodinámicas comparten cosas comunes con la agricultura ecológica, no permitiendo el uso de pesticidas y fertilizantes sintéticos. Las granjas pueden ser certificada como biodinámicas, igual que pueden ser certificadas las granjas ecológicas. La agricultura biodinámica es un método esotérico para la agricultura creado por el filósofo austriaco Rudolf Steiner. Steiner, que no era agricultor ni científico, llevó a cabo una serie de conferencias sobre el tema en 1924, después de haber sido abordado por un grupo de agricultores preocupados los problemas de suelo y la calidad de los alimentos.

La agricultura biodinámica no es sólo un conjunto de métodos, pero también es un sistema filosófico en relación con la estructura general de la granja. Fundamental para la agricultura biodinámica es ver la granja como un organismo vivo, que genera un totalidad, donde los seres humanos, animales, plantas y el suelo están unidos entre sí. Cada granja debe ser planificado de acuerdo con sus propias capacidades y cualidades. El suelo, las plantas y los animales estarán cuidados respetando su valor intrínseco y su naturaleza. Se tiene en cuenta la interacción de los ciclos y ritmos de la naturaleza en la planificación del cultivo, utilizando un calendario que esta regulado por, entre otro, las diferentes fases de la luna. La granja trata de ser autosuficiente en términos de alimentación animal, abono y estiércol, para una gestión más eficaz de los recursos de la finca. Esto incluye: la rotación de cultivos diversos como el trébol, el equilibrio de cultivo de plantas y cría de animales adaptados a las necesidades propias de la granja, medidas de captación de carbono y de largo plazo que aumentan la fertilidad del suelo.

El más singular característica, y con frecuencia objeto del mayor debate y escepticismo hacia la agricultura biodinámica, es el uso de una serie de preparaciones homeopáticas. Una combinación de sustancias minerales y orgánicas, se utilizan para promover la fertilidad del suelo y la vitalidad. Estas sustancias se aplican después  al estiércol y al compost en forma de preparaciones de campo. Los detractores ven estos hábitos como pseudo-ciencia con beneficios imposible de demostrar. Al otro lado, algunos de sus partidarios simplemente lo ven como una gestión de energía sincronizada con los flujos de la energía de la propia tierra. Algunos estudios parecen demostrar que los preparados biodinámicos aumenta la vida microbiana del suelo, regula los desequilibrios en la producción de los cultivos y mejora las características de rendimiento y almacenamiento de los cultivos. Lo que es cierto sin duda, es que la agricultura biodinámica poco a poco está ganando impulso y popularidad en todo el mundo.

So much wasted / Tanto malgastado

In this eye-opening and prize-winning documentary the two Canadian film makers Grant Baldwin and Jenny Rustemeyer decide to live off food discards during six months and they discover a lot of troubling truths about the food chain we all depend on.

About 50% of all food that is produced goes to waste because it never comes into use. This may depend on many reasons:

  1. It was never harvested because of our modern methods for harvesting leaves a lot of food still in the fields
  2. It was discarded because it didn’t have a standard form or size or some small mark on it
  3. It was later thrown away because it had a some marking (normally a misleading date information) or aspect that led the store to conclude they could not sell it anymore
  4. It was left for long at the consumers home
  5. It was prepared but never eaten

Discarded food normally just gets thrown away and ends up in a landfill somewhere where it produces greenhouse gases instead of feeding people. As we are struggling with the issue on how we will feed the growing population on this planet, reducing food waste proves to be part of the solution and, luckily there many initiatives to try to lower that waste level:

  1. People are invited to pick the leftovers in the field and that food can then be used by them or donated to others.
  2. There are stores who take food that is not “sellable” for some reason and sell it for a reduced price to people in need.
  3. Food leftovers can be used to feed animals

This is really a great documentary and I recommend you to see it when an opportunity is given as it is still not open to the general public on the Internet but only available for viewing on designated occasions.

Just Eat It - A food waste story (Official Trailer) from Grant Baldwin on Vimeo.

En esta revelador y premiado documental los dos cineastas canadienses Grant Baldwin y Jenny Rust Meyer deciden vivir de descartes de alimentos durante seis meses y descubren muchos verdades inquietantes sobre la cadena alimentaria de que todos dependemos.

Alrededor del 50% de todos los alimentos que se produce se desperdicia, ya que nunca entra en uso. Esto puede depender de muchas razones:

  1. Nunca se cosechó a causa de que nuestros métodos modernos para la cosecha dejan una gran cantidad de alimentos todavía en los campos
  2. Fue descartada ya que no tenía una forma estándar o tamaño o alguna pequeña marca
  3. Más tarde fue desechado porque tenía un  marcado (normalmente una información de fechas confusas) o aspecto que llevó la tienda a la conclusión de que no podían venderlo
  4. Se quedó por demasiado tiempo en casa del consumidor y se estropeó
  5. Fue preparado, pero nunca se comío

Alimentos desechados normalmente simplemente se desechan y terminan en un vertedero en algún lugar donde produce gases de efecto invernadero en lugar de alimentar a la gente. Como estamos luchando con el problema de cómo vamos a alimentar a la creciente población del planeta, reducir el desperdicio de alimentos resulta ser parte de la solución y, por suerte hay muchas iniciativas que tratan de reducir ese nivel de residuos:

  1. Se invita a la gente a recoger las sobras en el campo para que los alimentos puedan ser utilizados por ellos mismos o donados a otros
  2. Hay tiendas que toman la comida que no es “vendible” por alguna razón y lo venden a un precio reducido a las personas necesitadas
  3. Restos de comida pueden ser utilizados para alimentar a animales

Esto es realmente un gran documental y recomiendo que lo veas cuando tengas una oportunidad, ya que aún no está abierto al público general por Internet, sino sólo está disponible para su visualización en ocasiones designados.

Regenerative agriculture / Agricultura regenerativa

Regenerative agriculture proposes to improve and maintain the vitality of the soil and to preserve its long-term fertility. This is accomplished through various measures:

  • Avoiding the use of agrochemical products like fertilisers, pesticides and herbicides
  • Minimize intervention in the soil structure maintaining it covered with plant life at all times
  • Usage of a rich variety of cover crops to provide biodiversity and nitrogen binding

This leads to a healthy and living soil structure rich in microbial life that will work in symbiosis with the growing plants.

Topsoil is formed through the binding of different materials that is present in gas form in the atmosphere and is mainly composed of carbon. Carbon is captured in the form of CO2 and converted using the sunlight during the photosynthesis into basic sugars that is transported to the roots of the plants. Here it builds into solid forms with the help of soil fungi and nitrogen. Soil microbes use sugar to create stable, complex forms of carbon. Plants form a symbiotic (interdependent ecosystem) with microbial life forms in the soil, which, in their turn will provide them with a large variety of minerals and trace elements. Plants with a high level of carbohydrates and minerals are to a high degree insect and disease resistant.

On the contrary, a soil without carbon becomes hard and compacted and looses its capacity to retain moisture and the use of synthetic fertilisers inhibits the natural microbial binding process. Combined with pesticides and herbicides this will render the soil almost life-less and without the capacity to bind carbon and nitrogen. This leads to poor soils, low level of minerals in the plants and a dependence on external chemicals.

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Agricultura regenerativa propone mejorar y mantener la vitalidad de la tierra y para preservar su fertilidad a largo plazo. Esto se logra a través de diversas medidas:

  • Evitar el uso de productos agroquímicos como fertilizantes, pesticidas y herbicidas
  • Reducir al mínimo la intervención en la estructura del suelo manteniéndolo cubierto de vegetación en todo momento
  • El uso de una rica variedad de cultivos de cobertura para proporcionar la biodiversidad y el nitrógeno de unión

Esto conduce a una estructura de suelo saludable y rico en vida microbiana que funcione en simbiosis con las plantas en crecimiento.

El humus del suelo se forma a través de la unión de diferentes materiales presente en forma de gas en la atmósfera y se compone principalmente de carbono. El carbón es capturada en forma de CO2 y convertido por la luz del sol durante la fotosíntesis en azúcares básicos que se transportan a las raíces de las plantas. Aquí se convierte en formas sólidas con la ayuda de hongos del suelo y nitrógeno. Los microbios del suelo utilizan el azúcar para crear formas estables y complejas del carbono. Las plantas forman una simbiosis (ecosistema interdependiente) con formas de vida microbiana en el suelo, lo cual, a su vez, les proporcionará una gran variedad de minerales y oligoelementos. Las plantas con un alto nivel de hidratos de carbono y minerales son en un alto grado resistente a los insectos y las enfermedades.

Por el contrario, un suelo sin carbono se vuelve dura y compacta y se pierde su capacidad para retener la humedad y el uso de fertilizantes sintéticos inhibe el proceso de unión microbiana natural. Combinado con pesticidas y herbicidas esto hará que el suelo casi carece de vida menos y sin la capacidad de unir carbono y nitrógeno. Esto conduce a suelos pobres, un bajo nivel de minerales en las plantas y la dependencia al aporte de sustancias químicas externas.