Terres bio

The rather unknown area of Terres de l’Ebre in the southmost part of the Spanish province of Tarragona have an enormous richness of natural beauty and biological diversity, so it is not surprising that it was declared a Biosphere Reserve by Unesco in 2013. What is even less known is the areas long tradition of high quality agricultural produce like wine, olive oil, rice and honey.

terres bio is a new comercial platform to put small organic olive oil farmers within Terres de l’Ebre in contact with a larger market. The growers continue to work on their already established markets with their established clients and terres bio brings added possibilities for economic stability and future expansion on new markets using a common corporate image. Every selected olive oil producer will contribute with one or two single-variety oils from the many varieties that are native, and often totally unique, to this very geographical area. So the growers can add all the production that he or she feels and can’t be sold within the existing market to the platform to be channeled to other buyers by terres bio. In all cases this same quantity can be reclaimed again at every given moment by the producer as long as it hasn’t been sold already.

The olive farmers are chosen through a strict selection process which will not only guarantee that terres bio will have the opportunity to offer the best tasting oil Terres de l’Ebre can offer, but will also establish the testing and auditing protocols to guarantee the highest quality production processes. The oils will sell to the market taking into consideration the full production costs and terres bio will only benefit from a small commission on the quantity of oil that is actually sold. The oil will be stored and bottled locally by every producer, who maintains the full responsibility for the quality of the end-product,and every bottle is openly marked so it easily be traced back to its origen by the buyer.

terres bio will initially focus on the Nordic markets, which are mature markets to organic food, and very sensible to the quality, social, economical fairness and environmental aspects of the products they consume. It is the expectation and goal of terres bio that the great interest to know more about these aspects will mean a new current of agrotourism from the Nordic consumers that will put Terres de l’Ebre on the tourism map in those countries.

La bastante desconocida zona de Terres de l’Ebre, en la parte más meridional de la provincia española de Tarragona, posee una enorme riqueza de belleza natural y diversidad biológica, por lo que no sorprende que fuera declarada Reserva de la Biosfera por la Unesco en 2013. Lo que es aún menos conocida es la larga tradición de productos agrícolas de alta calidad como el vino, el aceite de oliva, el arroz y la miel.

terres bio es una nueva plataforma comercial para poner en contacto a los pequeños agricultores orgánicos de aceite de oliva dentro de las Terres de l’Ebre con un mercado más grande. Los productores continuarán trabajando en sus mercados ya establecidos con sus clientes establecidos y terres bio ofrece nuevas posibilidades para la estabilidad económica y la expansión futura en nuevos mercados utilizando una imagen corporativa común. Cada productor de aceite seleccionado contribuirá con uno o dos aceites monovarietales de las muchas variedades que son autóctonas, y a menudo totalmente únicas, para esta área geográfica. De modo que el productor puede agregar toda la producción que siente que no podrá vender en su mercado existente a la plataforma terres bio para ser canalizada a otros compradores. En todo caso, esto solo constituye una reserva de existencias, por lo que el productor puede reclamar nuevamente esta cantidad en granel en cualquier momento dado, siempre que no se haya vendido ya.

Los olivareros son elegidos a través de un estricto proceso de selección que no solo garantizará que terres bio tendrá la oportunidad de ofrecer el mejor aceite que Terres de l’Ebre pueda ofrecer, sino que también establecerá los protocolos de prueba y rastreo para garantizar también los procesos de producción de la más alta calidad. Los aceites se venderán en el mercado teniendo en cuenta los costes totales de producción y terres bio solo se beneficiará de una pequeña comisión por el aceite que realmente se vende. El aceite será almacenado y embotellado de forma local por cada productor, quien mantiene la total responsabilidad por la calidad del producto final, y cada botella está abiertamente marcada para que el comprador pueda  fácilmente conocer su origen.

terres bio se centrará inicialmente en los mercados nórdicos, que son mercados maduros para los alimentos ecológicos, y muy sensibles a la calidad, la equidad social y económica y los aspectos ambientales de los productos que consumen. Es la expectativa y el objetivo de terres bio que el gran interés de saber más sobre estos aspectos significará una nueva corriente de agroturismo del consumidor nórdico, que pondrá a Terres de l’Ebre en el mapa turístico de esos países.

Agriculture without fossil fuel / Agricultura sin combustible fósil

Our conventional agriculture is one of the most voracious consumers of fossil fuels we have, not only fuel for all the machinery involved in the production, but mainly really it is for the production of synthesized fertilizers. Would a future be possible where we manage to reduce our dependence on the more and more declining sources of fossil fuels?

A first step could be to look for other kind of fuels. Some people want to promote biomass-based fuels, thinking that raw material can be transported off the farm to a specialized plant where the fuel first is produced and then transported back to the farm. To me this seems like taking useful nutrients from the farm, transporting them back and forth to be used with the same type of combustions motors. Perhaps it is a small step in the right direction but it still keeps us locked in the same thought schemes.

Setting productive land aside for producing biofuels instead of food seems like adding more momentum to the process of land loss that is already going on because of climate change and destructive farming methods. It would be much better to tap into the abundant and never-ending renewable energy source like the sun.

Looking at the current development for electric agricultural vehicles it seems no important player is working seriously on anything like this. On the internet there are a lot of posts to be found where enthusiasts remodel their tractors to become electric, and companies producing lighter vehicles like Alké (alke.com) are trying to enter the market. There are also electric quads that are used in agriculture like Eco Charger (ecochargerquads.com).

Where things are staring to change is in the market for electric machines and tools more than vehicles. Farms that add numerous solar panels to their installation could quickly transform to apply the electrical energy to many more and new uses, aside from just tools, making this energy form a vital and integrated part of the farm.

Organic agriculture that is not based on a heavy use of fertilizers, pesticides, herbicides and so on are efficiently producing healthy food while maintaining soil fertility and keeping off crop diseases through a good combinations of old and new farming methods, while enormously reducing the need for fossil fuels.

Perhaps we are still far from an agriculture without fossil fuels but there are many interesting initiatives and many projects to start to get moving faster in this direction.

Nuestra agricultura convencional es uno de los consumidores más voraces de combustibles fósiles que tenemos, no solo combustible para toda la maquinaria involucrada en la producción, sino y  principalmente para la producción de fertilizantes sintetizados. ¿Sería posible un futuro en el que logramos reducir nuestra dependencia de las fuentes cada vez más decrecientes de combustibles fósiles?

Un primer paso podría ser buscar otro tipo de combustibles. Algunas personas desean promover los combustibles a base de biomasa, pensando que la materia prima puede transportarse fuera de la granja a una planta especializada donde el combustible primero se produce y luego se transporta de regreso a la granja. Para mí, esto parece quitar nutrientes útiles de la granja, transportándolos de un lado a otro para ser utilizados con el mismo tipo de motores de combustión. Tal vez sea un pequeño paso en la dirección correcta, pero aún nos mantiene encerrados en los mismos esquemas de pensamiento.

Apartar tierras productivas para producir biocombustibles en lugar de alimentos parece dar más impulso al proceso de pérdida de tierras fértiles que ya está ocurriendo debido al cambio climático y los métodos de cultivo destructivos. Sería mucho mejor aprovechar la abundante y eterna fuente de energía renovable como el sol.

Viendo el desarrollo actual de los vehículos agrícolas eléctricos, parece que ningún jugador importante está trabajando seriamente en estos temas. En internet hay muchos textos escritos por entusiastas, que han remodelado sus tractores para convertirles en eléctricas, y las empresa que producen vehículos eléctricos ligeros como Alké (alke.com) intentan entrar en el mercado. También hay quads eléctricos que se utilizan en la agricultura como Eco Charger (ecochargerquads.com).

Donde si se ven cambios está en el mercado para las máquinas eléctricas y las herramientas más que para los vehículos. Las granjas que añaden numerosos paneles solares a sus instalaciones podrían transformarse rápidamente para empezar a usar la energía eléctrica para muchos más y nuevos usos, aparte de las herramientas, haciendo de esta energía una parte vital e integrada de la granja.

La agricultura orgánica que no se basa en un uso intensivo de fertilizantes, pesticidas, herbicidas, etc. produce alimentos saludables de manera eficiente, mantiene la fertilidad del suelo y evita las enfermedades de los cultivos mediante una buena combinación de métodos agrícolas antiguos y nuevos, al tiempo que reduce enormemente la necesidad de combustibles fósiles.

Quizás estamos todavia lejos de una agricultura sin combustibles fósiles pero hay muchas iniciativas interesantes y muchos proyectos por iniciar para andar en esta dirección con más fuerza.

Finally we’re building / Por fin construimos

After several years of waiting for a planning permission and building permits, this month the project we’ve have worked on for so long finally have kicked off. Years ago we got the idea of creating a small place where self sufficiency could be put to practice in a rural, off-the-grid context. A place for combining old and new cultivation techniques in harmony with nature together with modern technology for managing resources like water, nutrients, energy and data. A “rural lab”, were agricultural or tecnological ideas can be put to practice and were visitors can get hands-on inspiration from working solutions. The vision was to have a place, cut off from all urban infrastructure, like a “moon base”, showing off that the rural areas can be just as modern and advanced as the cities, “smart rural”. We called that idea: Centre for studies and experimentation in rural technologies for self-sufficiency .

To start with, we will reconstruct the old farm building in ruins, respecting its peculiar form, but adding a small extension to allow for a base for a minimum of installations and for the possibility of plugging in more installations over time. In this phase we will be working outdoors as there are no spaces for class rooms or work shops.

In a second phase we will add another building dedicated to learning spaces, like multi-function workshops for classes, investigation, demonstrations and  expositions.

Después de varios años esperando obtener el permiso urbanístico y la licencia de obra, este mes el proyecto en el que hemos trabajado durante tanto tiempo finalmente ha podido arrancar.. Hace años, tuvimos la idea de crear un lugar pequeño donde la autosuficiencia se pudiera poner en práctica en un contexto rural fuera de las redes urbanas o municipales. Un lugar para combinar técnicas de cultivo antiguas y nuevas en armonía con la naturaleza, junto con tecnología moderna para gestionar recursos como agua, nutrientes, energía y datos. Un “laboratorio rural”: donde las ideas agrícolas o tecnológicas pudieran ponerse a la práctica y los visitantes pudieran inspirarse de las soluciones en uso. La visión era tener un lugar, aislado de toda infraestructura urbana, como una “base lunar”, mostrando que las áreas rurales pueden ser tan modernas y avanzadas como las ciudades, “zonas rurales inteligentes”. Llamamos a esa idea: Centro de estudios y experimentación en tecnologías de autosuficiencia rural.

Para empezar, reconstruiremos el antiguo edificio agrícola en ruinas, respetando su forma peculiar, pero añadiendo una pequeña extensión para permitir una base para un mínimo de instalaciones y la posibilidad de conectar más instalaciones a lo largo del tiempo. En esta fase trabajaremos al aire libre ya que no hay espacios para salas de clase o talleres.

En una segunda fase agregaremos otro edificio dedicado a espacios de aprendizaje, como talleres multifuncionales para clases, investigación, demostraciones y exposiciones.

 

Water management in dry areas / Gestión del agua en zonas secas

Spider web acting as a dew trap
Spider web acting as a dew trap

Fresh water supply is becoming increasingly scarce as many areas are receiving less and less rain. This makes it necessary and urgent to apply different methods for an efficient water management of agricultural lands in rural areas where there is no other source of water than rainfall:

  • Retain and store the rainwater
  • Make the soil more absorbent
  • Keep the soil surface covered
  • Use better adapted plants that need less water
  • Produce your own water

Many rather dry areas get most of their yearly rainfall just on a limited number of occasions with very strong downfall that often just lasts for a short time. Commonly this water just pours across the lands at a high pace drawing fertile soil with it on its, sometimes rather violent, way downhill to end up just to quickly in rivers and seas. But the sooner and higher up that the rain gets retained, the more useful will the water be. By applying low-cost techniques to a create a series of small shallow dams and ditches the rain can be kept on site and perhaps afterward be pumped up to a more permanent storage using low flow solar driven pumps.

The practice of leaving lands as bare as possible and the use of heavy machinery packs the soil hard and limits its ability to admit and store humidity. In contrast, a soil that is full of microbial and vegetal life is like a sponge that will suck up water and keep it stored in the ground. The use of machinery should be limited to lighter vehicles that can be used to open up soil and make in more absorbent.

Many farmers see any presence of other plant species as an unwelcome competitor for water and nutrients. On the contrary, can a well-managed selection of other plants have a positive impact on water retention, transformation of minerals into nutrients and will also increase biodiversity

Keeping the soil covered as much of time as possible, by letting different plants grow all year round, or by the use cuts from pruning and other plant rests to keep the surface covered up, will decrease the loss of humidity in the ground and protect it from drying up under strong solar exposure.

The selection of cultivated species should be well adapted to the local conditions and well suited to grow in areas with less water. Different pruning techniques, that takes away older and bigger branches and leaves room for younger ones can make trees more productive with less water.

Even the driest dessert contains a certain amount of humidity in the air. Different cultures have used different passive techniques to “harvest” the dew from the air. Various types constructions have been applied to bring the temperature of the air humidity down below the dew point to make it condensate and turn into liquid that can be stored. Today there are many different active techniques under development that can use solar energy to produce a cool surface where air humidity can condensate. We will look into those further in a future post.

Telaraña actuando como un atrapador de rocío
Telaraña actuando como un atrapador de rocío

Las provisiones de agua dulce limpia son cada vez más escasas, ya que muchas áreas reciben cada vez menos lluvia. Esto hace necesario y urgente aplicar diferentes métodos para una gestión eficiente del agua en tierras agrícolas en áreas rurales donde no hay otra fuente de agua que la lluvia:

  • Conservar y almacenar el agua de lluvia
  • Hacer que el suelo sea más absorbente
  • Mantener la superficie del suelo cubierta
  • Usar plantas mejor adaptadas que necesitan menos agua
  • Producir su propia agua

Muchas áreas con periodos de sequia extendidos obtienen la mayoría de sus precipitaciones anuales solo en un número limitado de ocasiones con una caída muy fuerte que a menudo dura poco tiempo. Habitualmente, esta agua pasa por encima de las tierras a gran velocidad, arrastrando tierra fértil consigo, a veces de forma bastante violenta, cuesta abajo hasta terminar rápidamente en ríos y mares. Pero cuanto antes y más arriba se conserve la lluvia, más útil será el agua. Mediante la aplicación de técnicas de bajo coste para crear una serie de pequeñas presas y zanjas poco profundas, se puede preservar las aguas pluviales en el propio lugar y para quizás luego ser bombeadas a un almacenamiento más permanente utilizando bombas de bajo caudal impulsadas por energía solar.

La práctica de dejar las tierras lo más desnudas posible y el uso de maquinaria pesada compacta el suelo y limita su capacidad de admitir y almacenar la humedad. Por el contrario, un suelo que está lleno de vida microbiana y vegetal es como una esponja que succionará agua y la mantendrá almacenada en el suelo. El uso de maquinaria debe limitarse a vehículos más ligeros que puedan usarse para abrir el suelo y hacerlo más absorbente.

Muchos agricultores ven cualquier presencia de otras especies de plantas como un competidor no deseado para el agua y los nutrientes. Al contrario de esto, una selección bien gestionada de otras plantas puede tener un impacto positivo en la retención de agua, la transformación de minerales en nutrientes y también aumentará la biodiversidad.

Mantener el suelo cubierto la mayor cantidad de tiempo posible, dejando crecer diferentes plantas durante todo el año, o mediante cortes trituradas de poda y otros restos de plantas para mantener la superficie cubierta, reducirá la pérdida de humedad en el suelo y lo protegerá de secarse bajo una fuerte exposición solar.

La selección de especies cultivadas debe adaptarse bien a las condiciones locales y ser adecuada para crecer en áreas con menos agua. Diferentes técnicas de poda, que quitan las ramas más viejas y más grandes y dejan espacio para las más jóvenes, pueden hacer que los árboles sean más productivos con menos agua.

Incluso el desierto más seco contiene una cierta cantidad de humedad en el aire. Diferentes culturas han usado diferentes técnicas pasivas para “cosechar” el rocío del aire. Se han aplicado diversas construcciones de tipos para reducir la temperatura de la humedad del aire por debajo del punto de condensación y condensarla y convertirla en un líquido que pueda almacenarse. Hoy en día hay muchas técnicas activas diferentes en desarrollo que pueden usar energía solar para obtener una superficie refrigerada donde la humedad del aire puede condensarse. Investigaremos estas técnicas más en futuras publicaciones.