What is “peak oil”? / Que es el “pico petrolero”?

Numerous scientists claim that when the global oil production reaches its absolute highest point there will follow a symmetric period of decline that will bring about dramatic changes to our society. As nearly all our industrial activity depend heavily on constant flow of fossil fuel, there is a great risk that when this happens it will destabilise the whole economic system.

The theory is based on the analogy of how every natural development tends to have a period of rise, peak and then fall. That very point in time for the world’s oil extraction is often referred to as “peak oil”. This does not mean that all oil will be gone in the near future, it merely states that not enough new oil sources is being found to maintain production growth. Some say that this already happened in 2006 and some assert that it will happen in 2020. This of course affects the time that we have to adapt and to switch to other fuels and alternative energy sources. The later it happens, the more time for us to mitigate all the visible negative effects.

As modern agriculture depend heavily on oil and gas, especially for the production of fertilisers, such a fall in global supplies could lead to increasing food prices and the risk of world famine. This means that the best way forward is to reduce our dependence of fossil fuels and bring about a change of mentality towards our industrialised agriculture.

p99

Numerosos investigadores defienden la teoría de que, cuando la producción global de petróleo alcance su pico máximo, irá seguida de un periodo simétrico al de su crecimiento, pero esta vez de decline, con dramáticas consecuencias para nuestra sociedad. Puesto que casi la totalidad de nuestra actividad industrial depende de la constancia del flujo de combustibles fósiles, el riesgo de que cuando esto ocurra desestabilice la totalidad del sistema económico es enorme.

La teoría se basa en la analogía con el desarrollo natural de los procesos en los que, tras de un periodo de crecimiento se llega al pico máximo, y de ahí a la caída. Ese punto aplicado a la extracción del petróleo se conoce como “pico petrolero”. Esto no significa que en un futuro próximo dejará de haber petróleo, sino que pone de manifiesto que no habrá suficiente para mantener el crecimiento de la producción. Algunos afirman que esto ya ocurrió en 2006; otros que pasará en 2020. Pase antes o pase después, lo que nos viene a decir es que cuanto antes nos adaptemos a utilizar fuentes de energía alternativas y sostenibles, mejor. 

La agricultura moderna depende en gran medida del petróleo y el gas, especialmente para la producción de fertilizantes; un descenso en su producción conduciría a un incremento en los precios de los alimentos y riesgo de enormes hambrunas. Es necesario cuanto antes un cambio de mentalidad sobre el modo en que producimos alimentos y una reducción de nuestra dependencia de los combustibles fósiles.

Agriculture 2.0 / Agricultura 2.0

Can agriculture become more self-sufficient and use technology to drive a reduction of its environmental impact? Would it be possible to see an agriculture using a mix of ancient techniques and advanced technology, producing organic food totally “off-grid”* with only renewable sources. Isn’t this a possible way to meet the oncoming scarcity of food and energy?

Climate change and desertification calls for a renewal of how we manage natural and vital resources like soil and water. The industrialisation of agriculture has led to less productivity (per surface) and heavy negative environmental side effects. Artificial fertilizers and genetically modified plants are implying serious hazards on the environment and worrying human health concerns.

At the same time internet and mobile technology are giving us new horizons on how to shape cultivation in remote areas in the future. There is also an on-going technological shift towards reducing the carbon fuel usage in machinery in benefit of electrical motors and batteries. The battery technology, which has been keeping the evolution back, is about to change dramatically in the coming years. So how can we imagine the agricultural changes of the 21st century?

The typical characteristics of Agriculture 2.0 would be:

  • use of self-produced renewable energy only
  • improved water management to produce more with less water
  • local production of fertilizers linked to improved biodiversity
  • small scale organic farming with local production of high quality foods
  • better soil management to reduce erosion and conserve fertile soils
  • use of technology and biosensors to control and monitor processes

*) Without connection to any urban utility networks (like electricity, water, etc.)

p80b

Puede la agricultura ser más autosuficiente, y usar la tecnología para reducir su impacto medioambiental? Es posible una agricultura usando una mezcla de técnicas milenarias y tecnología avanzada , totalmente “off-grid”* que produzca alimentos orgánicos con sólo fuentes renovables? Sería esta la solución a un futuro no muy lejano en el que la energía, y por tanto el alimento a nivel industrial, escasearán?

El cambio climático y la desertificación requieren nuevas maneras de explotar los recursos naturales y vitales como la tierra y el agua. La industralización de la agricultura ha traído como consecuencia un descenso en la productividad (en relación a la superficie cultivada) y efectos medioambientales tremendamente negativos. Los fertilizantes artificiales y las plantas  genéticamente modificadas son un serio riesgo para la naturaleza y la salud del ser humano.

Al mismo tiempo internet y la tecnología móvil están abriendo nuevos horizontes en el mundo de los cultivos en áreas remotas en el futuro. Esto forma parte de un proceso de cambio hacia una reducción del uso de maquinaria basada en combustibles de carbón y en beneficio de motores eléctricos y baterías. La tecnología de las baterías, cuya evolución ha sido más lenta, va a cambiar de forma radical en los próximos años. Con todo esto, podemos adivinar cuales serán los cambios en la agricultura del siglo XXI?

Las características de una Agricultura 2.0 deberían ser:

  • uso exclusivo de energía autopoducida y renovable
  • uso optimizado del agua de forma que podamos producir más con menos
  • producción local de fertilizantes, que a su vez fomenten la biodiversidad 
  • reducción de la escala en la producción, local y de productos de alta calidad 
  • Mejora del uso del suelo, para reducir la erosión y conservar la fertilidad
  • uso de tecnología y biosensores para controlar y monitorizar los procesos

*) Sin conexión a infraestructuras urbanas (como luz, agua corriente, etc.)

Probiotics / Probióticos

The other week when I visited the Biocultura fair in Madrid, I stumbled upon Marta and Eduard and their company “mes probiotics” (www.probiotics.es). They promote the use of living microorganisms, that are already present in the natural ecosystems, in agriculture to improve the quality of the soil without any genetic manipulation or synthetic ingredients. When these microorganisms enter in contact with the organic material they segregate vital substances like vitamins, organic acids and minerals, which create a beneficial environment for all living organisms.

The introduction of this concept is normally attributed to the Russian scientist Elie Metchnikoff, who suggested the possibility that ingesting food containing useful microbes could modify the flora of the human body and have beneficial health effects. The history of the use of living organisms in food can be traced to the first use of cheese and fermented products, as a beneficial method of food preservation. Today these principles are also applied in agriculture.

The result of applying these organisms in agriculture is claimed to:

  • Recover the fertility of the soil
  • Reduce maintenance costs
  • Make the plants stronger, more vital with more flowers

p73

Cuando en la semana pasada estuve en la feria Biocultura en Madrid, por casualidad di con Marta y Eduard y la empresa “mes probiotics” (www.probiotics.es). Promueven el uso de microorganismos, que ya están presentes en los ecosistemas naturales, en la agricultura para mejorar la calidad del suelo sin ningún tipo de manipulación genética o ingredientes sintéticos. Cuando estos microorganismos entran en contacto con el material orgánico segregan sustancias vitales como vitaminas, ácidos orgánicos y minerales, que crean un entorno beneficioso para todos los organismos vivos.

La introducción de este concepto se suele atribuir al científico ruso Elie Metchnikoff, quien sugirió la posibilidad de que la ingestión de alimentos que contienen microbios podría ser útil para modificar la flora del cuerpo humano y tener efectos beneficiosos para la salud. La historia del uso de los organismos vivos en los alimentos se puede remontar a la primera utilización del queso y productos fermentados, como un método beneficioso para la conservación de los alimentos. Hoy en día estos principios se están aplicando también en la agricultura.
El resultado de la aplicación de estos organismos en la agricultura se supone que:

  • Recupera la fertilidad del suelo
  • Reduce el coste de mantenimiento
  • Hace que las plantas sean más fuertes, más vitales y que florecen más

Our first olive oil / Primera cosecha de oliva

During a couple of intensive days at the beginning of November we had the chance to learn from Josep , the former owner, how to pick the olives. Previously we had bought sacks and barrels to collect the fruit and some blue tarpaulins, which we thought would be useful to put under the trees. Josep brought all the other necessary material to get the olives down from the trees, nets to cover the ground, a compressor to drive a special “broom” which vibrates and some simple sticks which you use to hit the branches and make the olives fall down. “Bad”, was the first thing he said when he saw the tarpaulins, because these are impossible to handle when it is windy, but they do make you feel productive because the falling olives makes a lot of noise …

After the first day of working with the trees, collecting fruit and filling up the sacks, your whole body aches but the feeling is very satisfying. And we had great weather, even hot enough to go for an improvised afternoon swim. In the end we managed to pick a symbolic amount of 677 kg of olives which turned into 107 litres of shining oil. We used a local olive press in the village, a bit too industrial for my taste, but the quickest solution for this first year. Next year we will look for a better press which gives a higher quality oil.

p29

Durante un par de intensos  días a principios de noviembre tuvimos la oportunidad de aprender a recoger las aceitunas con Josep, el antiguo propietario. Antes habíamos comprado sacos y gavetas para recoger la fruta y unas lonas de plástico de un alegre color azul. Josep trajo todo el resto del material necesario para recoger las aceitunas: mallas para cubrir el suelo, un compresor para conducir el vareador especial que vibra, sacudiendo las ramas y algunos palos simples que se utilizan para golpear las ramas y hacer que las aceitunas caigan. “Mal”, fué lo primero que dijo al ver las lonas que habíamos extendido. Cuando sopla el viento las lonas se hinchan convirtiéndose en velas imposibles de manejar. Lástima, porque  la aceituna, al caer en ellas hace mucho ruido, al contrario que con las silenciosas redes, con las que pareces no recoger apenas nada.

Tras un primer día de trabajo con los árboles, recogiendo la fruta y llenando sacos, te duele todo el cuerpo, pero la sensación es muy satisfactoria. Tuvimos muy buen tiempo, incluso demasiado calor,  lo que nos dió la excusa de darnos un baño en el mar…. En noviembre! Al final pudimos recoger la cantidad testimonial de 677 kilos de aceitunas que se convirtieron en 107 litros de brillante aceite. Con ellas fuimos a un molino de aceite local en el pueblo, demasiado industrial para mi gusto, pero la solución más rápida para el primer año. El año que viene buscaremos una  solución mejor que de un aceite de mayor calidad.