Off-grid drainage systems / Desagües fuera de la red

On farms and holiday homes in the countryside it is rather common to have just a septic tank to handle both the “grey” (washing) and “black” water (toilets). So when the tank is full you have to call a truck to come over and pump the stuff out and, hopefully, bring it to the municipal foul water treatment plant.

But there are many more environmentally friendly solutions available for people who really want to live off the grid and be independent of paying trucks and maintaining tanks.

The Swedish company Aquatron offers a system, which is based on separating the grey and black water at the source, so the grey water from washbasins and showers goes into separate tubes and is passed through a settling tank and then into a infiltration bed. From there it can be used directly for watering. The black water from the toilets goes into a separator that, by the sole use of centrifugal source and gravity, automatically separates the solids from the liquids, and the solids fall into a composting bio-chamber and in a short time is turned into good and nutrient topsoil. The separated liquids are then connected to the same infiltration system as the grey water.

So you get a maintenance-free  autonomous system, which produces topsoil. Another good thing is that you can use any standard flush toilet of your like, avoiding solutions that rely on specially made toilets that might not look that nice in your bathroom.

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En las fincas y casas de vacaciones en el campo, es bastante común tener sólo un tanque séptico para manejar tanto las aguas “grises” (de lavabos) como las “negras” (de inodoros). Cuando el depósito está lleno hay que llamar a un camión para venga a bombear para sacar la materia fuera y, con suerte, llevarla a la planta municipal de tratamiento de aguas residuales.

Pero hay soluciones mucho más respetuosas con el medio ambiente para la gente que realmente quieren vivir fuera del sistema y poder ser independientes de pagar los camiones y el mantenimiento de los tanques.

La compañía sueca Aquatron ofrece un sistema que se basa en separar primero las aguas grises y negras en su origen, haciendo que estas aguas grises de lavabos y duchas vayan a tubos separados y se pasen a través un tanque de sedimentación y una base de infiltración. De allí se puede sacar el agua directamente para riego. Las aguas negras de los aseos entra en un separador, que mediante el uso de la fuerza centrífuga y la gravedad, automáticamente separan los  líquidos de los sólidos, que caen en una bio-cámara de compostaje y en poco tiempo se convierten en una buena y nutritiva tierra vegetal. Los líquidos separados van a la misma infiltración que las aguas grises.

Así se consigue un sistema autónomo sin necesidad de mantenimiento, que produce además tierra vegetal. Otra ventaja es que se puede utilizar cualquier inodoro estándar de su gusto, evitando soluciones que se basan en indoros especiales, que tal vez no quedan tan bonitos en su cuarto de baño.

Want a watchdog? Or a drone?! / Un perro guardián? O un drone?!

Out on remote plots of land in the Spanish countryside there are often a lonesome dog to keep unwanted visitors out. Their loud barking and energetic running back and forth to try to break the chain that holds them can be indeed be scaring sight, but perhaps of little more benefit to the farm than just that.

Small aerial drones equipped with cameras or other sensors can be very useful applied to agriculture. The drones can be programmed to fly out and do surveillance missions from their post. These missions could both be controlled manually from the farmer’s phone or tablet or triggered by some type of sensor. Using GPS technology they can navigate always to keep inside the borders of your lands to check on the state of the crops, look for damages, unwanted presences or other abnormal changes. The vision from the air can in many cases also give more information than what is seen just by “walking the lands”.

From the air it is often easier to get a clear view on how the crop is developing, if some areas seems in need of more nutrients or water or if there are signs of visual damage from insects or other animals. This information can be sent remotely to the farmer, who then decides on what action to take.

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En fincas remotas en el campo español a menudo hay un perro solitario para mantener fuera a los visitantes no deseados. Sus ladridos fuertes y el enérgico correr de ida y vuelta para tratar de romper la cadena que le sostiene, puede asustar, pero tal vez ser de poca utilidad más para la granja que sólo eso.

Los pequeños aviones no tripulados, llamados drones, equipados con cámaras u otros sensores pueden ser muy útiles aplicados a la agricultura. Un dron puede ser programado para volar y hacer misiones de vigilancia. Estas misiones pueden manejarse desde el teléfono “smart” o tableta del agricultor  o ser activados por algún tipo de sensor. Utilizando la tecnología GPS pueden navegar siempre maneniendose dentro de los límites de la finca para comprobar el estado de los cultivos, buscar daños, detectar presencias no deseadas u otros cambios anormales. La visión desde el aire puede en muchos casos también dar más información que lo que se ve simplemente “caminando por las tierras”.

Desde el aire es a menudo más fácil de obtener una visión clara de cómo se está desarrollando el cultivo, si algunas zonas parece que necesitan más nutrientes o agua o si hay signos de daño de insectos u otros animales. Esta información puede ser enviada de forma remota al agricultor, quien luego decide qué acción debe tomarse.

Future growth in rural areas / Crecimiento futuro en zonas rurales

Almost all commentators on urbanism seem to coincide that the future belongs to the cities, and that the coming population growth on earth (3 billion more habitants on earth by the year 2050) will most certainly happen in urban areas. There is also much talk about sustainable and resilient cities.

I don’t think there is such a thing as a sustainable city, at least not today. That would mean an urban area almost totally self-sufficient and autonomous from its surroundings. But it you look underneath you’ll find a “nervous system” and a “bloodstream” that it absolutely dependent on a constant flow of communications, energy, products and foodstuff to stay alive.

In the middle ages, if you wanted to invade a fortified city, you could just cut off its supplies and sit and wait for the governor to hand you over the keys to the city. The Roman Empire imploded when it no longer could maintain its supplies from the outside world. Modern cities of today are no different; they are impossible without the never-ending flow from the outside world.

So what if future growth where to happen in rural areas instead, driven by technological changes and the need to secure energy and provisions? This is argument of the British government environmental secretary Liz Truss.

“People are more likely to start up a business in a rural area than in an urban area. There’s a myth out there that innovation happens in cities, that it happens in major towns. In fact, we’re seeing lots of innovation, lots of exports, new technology startups, in rural areas”, she reportedly said in a radio program.

Link to original article in The Guardian
Link to original article in The Guardian

Towards a new mindset / Hacia una nueva mentalidad

Mankind have become so accustomed that “bigger is better” and that the future is an ever-higher growth curve that, questioning these goals has become almost unnatural and heretic. Through the industrialization we have seen that there can be benefits of scale in almost every manufacturing activity, producing more goods at a lower price. The production of our vital foodstuffs is been treated like any other goods and takes cheap energy, abundant water, and climate stability for granted. But behind that truth there is also environmental and health costs that are not being taking into account by an industry that wont see or take the responsibility for the true costs of industrial agriculture.

More 40% of all land is being used for agriculture, which is more than 60 times of all urban and suburban areas. Agriculture is generating 30% of al greenhouse gas emissions, making it the biggest contributor to climate change. More emissions are generated by agricultural activity than from all electricity and industry or from all the transports.* And that is just too feed the current world population but not the perhaps nine billion inhabitants of the year 2050. As we hardly can devour more natural resources than today in the future, we better learn how to produce more and better food with less resources and less impact.

This short film by the architects Dominic Balmforth and Charles Bessard on Danish pig farming gives a glimpse of another kind of logic. A new and interesting logic that tells us that producing food with higher quality can be a way for the farmer to make a better living while preserving biological diversity. Land that was used only to produce animal feed can be freed for producing a much greater variety of food. In it’s simple way it is really quite an “eye opener”.

*) Source: Jonathan Foley, University of Minnesota, USA

ReDane from Elk Film on Vimeo.

El hombre se ha acostumbrado a “cuanto más grande, mejor” y que el futuro es una curva de crecimiento cada vez mayor y cuestionar estos objetivos se ha convertido en algo casi antinatural y hereje. Con la industrialización hemos visto que puede haber beneficios de escala en casi todas las actividades de fabricación, produciendo más bienes a un precio inferior. La producción de nuestros alimentos vitales se ha tratado como cualquier otra mercancía y se ha dado por hecho el acceso a energía barata, agua abundante y la estabilidad climática. Pero detrás de esa verdad también hay costes ambientales y de salud que no están se está tomando en cuenta por parte de una industria que no suele ver o tomar la responsabilidad de los costes reales de la agricultura industrial.

Más del 40% de toda la tierra está siendo utilizado para la agricultura, que es más de 60 veces de todas las zonas urbanas y suburbanas. La agricultura está generando el 30% de las emisiones de gases de efecto invernadero, por lo que es el mayor contribuyente al cambio climático. Más emisiones son generadas por la actividad agrícola que de toda la electricidad y la industria o de todos los transportes.* Y eso para alimentar a la población mundial actual, pero no los tal vez nueve mil millones habitantes del año 2050. Como difícilmente podemos devorar más recursos naturales en el futuro, tendrémos que  aprender a producir más y mejores alimentos con menos recursos y menos impacto.

Este cortometraje por los arquitectos Dominic Balmforth y Charles Bessard sobre la cría de cerdos danés da una idea de otro tipo de lógica. Un nuevo e interesante lógica que nos dice que la producción de alimentos con mayor calidad puede ser una manera para que el agricultor ganarse mejor la vida, preservando al mismo tiempo la diversidad biológica. El suelo que se ha utilizado sólo para producir pienso animales puede ser liberado para producir una mayor variedad de alimentos. A su manera sencilla realmente es toda una “revelación”.

*) Fuente: Jonathan Foley, Universidad de Minnesota, EE.UU.