Choosing solar power system / Elegir sistema de energia solar

When designing your new solar energy system there are quite a number of questions to think about. First of all is perhaps the question if you are building an independent, off-grid system or if you also will be connected to the normal electrical mains system (on-grid).

If you will be on-grid then there is no strict need for a local energy storage (like batteries), as the grid will act as one. Still it is a good idea to have your own energy storage capacity to be able to deal with situations like blackouts.

The next election is between a alternating current (AC) or direct current (DC) based system. A solar energy system will always consist of a number of photovoltaic panels (that produce direct current, DC, when exposed to the sunlight) and a number of inverters that turn that DC current into the AC current that your  household appliances and the grid will require (230 V, 50 Hz in Spain).

In an AC system the inverters are close to where the energy is produced, having perhaps one central inverter for all solar panels or a micro-inverter for each solar panel. The good thing about an AC based system is that you can more easily combine any number and configuration of energy sources (different types or orientations of photovoltaic panels or perhaps wind turbines) and use the mains current as you standard energy form. The cable sections will also be smaller reducing the cost for cabling. This is perhaps the most natural option is you are on-grid and if most of your energy consumption is during the daytime.

In a DC based system on the other hand the direct current will typically go unchanged through a charger to the energy storage media (the batteries) using the same cabling, and thus it will receive stronger currents and require bigger cables. The solar panels should also be of the same type as the weakest panel will set the standard for the rest. This option is perhaps the most common one for a totally off-grid system with all the panels in the same place and looking in the same direction.

A solar panel consists of a number of cells that produce a small current when exposed to the solar light. The most commonly sold photovoltaic panel today consist of 60 cells and produce around 32 volts. The panels can either be connected in parallel, where they still produce the same voltage but a higher current, or in a serial connection, where the voltage will rise but the current stays the same.

In other coming articles we will take a look at other aspects, such as sizing and orienting a photovoltaic installation.

Al diseñar un nuevo sistema de energía solar, hay un gran número de temas en que pensar. En primer lugar, la pregunta es si estás construyendo un sistema independiente sin conexión a la red o si también estará conectado al sistema de alimentación eléctrica normal (en la red).

Si va a estar en la red, entonces no hay una necesidad estricta de un almacenamiento de energía local (como las baterías), ya que la red actuará como almacenamientos por si sola. Aún así, es una buena idea tener su propia capacidad de almacenamiento de energía para poder enfrentar situaciones como apagones.

La siguiente elección es entre un sistema basado en corriente alterna (AC) o corriente continua (DC). Un sistema de energía solar siempre consistirá en una serie de paneles fotovoltaicos (que producen corriente continua cuando se exponen a la luz solar) y una serie de inversores que convierten esa corriente continua en corriente alterna que requerirán los electrodomésticos y la red. (230 V, 50 Hz en España).

En un sistema de corriente alterna, los inversores estarán cerca donde se produce la energía, teniendo quizás un inversor central para todos los paneles solares o un microinversor para cada panel solar. Lo bueno de un sistema basado en corriente alterna, es que se puede combinar más fácilmente cualquier número y configuración de fuentes de energía (diferentes tipos u orientaciones de paneles fotovoltaicos o quizás turbinas eólicas) y utilizar el sistema de corriente habitual de red como forma de energía estándar. Las secciones de cable también serán más pequeñas, reduciendo el costo del cableado. Esta es quizás la opción más natural si estás conectado a la red y si la mayor parte de su consumo de energía es durante el día.

En un sistema basado en corriente continua, por otro lado, esa corriente normalmente no se transformará y se lleva directamente a través un cargador al sistema de almacenamiento de energía (las baterías) utilizando el mismo cableado, y por lo tanto recibirá corrientes más fuertes y requerirá cables más gordos. Los paneles solares también deberían ser del mismo tipo, ya que el panel más débil establecerá el estándar para el resto. Esta opción es quizás la más común y lógica para un sistema totalmente desconectado a la red con todos los paneles en el mismo lugar y mirando en la misma dirección.

Un panel solar se compone de varias celdas que producen una pequeña corriente cuando se exponen a la luz solar. El panel fotovoltaico más vendido en la actualidad consiste en 60 celdas y produce alrededor de 32 voltios. Los paneles pueden conectarse en paralelo, donde todavía producen el mismo voltaje pero una corriente más alta, o en una conexión en serie, donde la tensión aumentará pero la corriente se mantendrá igual.

En otros artículos miraremos otros aspectos como el dimensionar y orientar el sistema fotovoltaico.