Make rainwater drinkable / Potabilizar agua de lluvia

Why don’t you put up a system to collect rainwater and make your own drinking water? What are the possible risks and benefits? Untreated water poses a clear health hazard and no water should be consumed that is not safe. But by following a series of steps the harvested can rainwater be treated to make excellent and safe water for human consumption.

The overuse of and pollution of our water resources are making potable water growingly scarce. Rainwater harvesting can partly be a solution to droughts, erosion from runoff waters and dried up aquifers. Due to growing concerns about how chlorinated tap water can be affecting our health it is always a good idea to improve the quality of the water you consume.

So how can the rainwater be made safe to drink? The first thing is keep foreign material from getting into the incoming water. If you use your roof and rain gutters these should be kept clean from leaves and dust as well as algae and bird excrements. The roof should be flushed frequently and it is a good idea not to keep the first millimetres when the rain starts falling. The materials used to capture the rain and convey the water, as well to store it, should not leach any toxins of foster pathogens.

With the use of screens and filters you can greatly reduce the amount of unwanted material in your storage system, but still there will be impurities in the water. The incoming water will need some time to settle in the tank and to form as sediment on the bottom. And the water should never be extracted from the bottom (or the top) but by the use of a floating filter in the middle of the water column.

At this point your water should be analysed at a laboratory or pharmacy for you to know in which way to take the following steps, as taking care of all possibilities just in case can be rather costly. You will get valuable information about the characteristics of you water that will help you fine-tune the system. The main steps will most probably be the same (filtration and disinfection) but not the detailed decision on what equipment to buy.

Filtration is made through series of different filter types that can be: screen filters, paper filters and carbon filters. The filters have different fineness, measured in microns, and the finer the filter, the higher the cost and the slower the process of filtering it. Most systems use multiple filters. The filters are will eliminate most substances in the water but not all and some kind of disinfection will need to follow. The filter screens should be rinsed and the filter cartridges changed frequently, as filters are a common place for pathogens to thrive.

All water contains microorganisms, some are harmless and some are dangerous and need to be eliminated from the water. The disinfection can be made through, chlorination, ozonisation, ultraviolet light and membrane filters. Disinfection is necessary to eliminate waterborne diseases but the use of them also has side effects.

Chlorine has been used in public system for a long time and has helped to save many lives but it must be used in the correct doses. It also very reactive and can easily create risky by-products like trihalomethanes (THM). An alternative is the use of ultraviolet light that is applied to the fine-filtered water. The UV systems require a bit of maintenance and the cost depends on how much water is to be produced. Membrane filtering is another method and goes from micro-filtration to reversed osmosis systems that remove particles as fine as 0.001 microns, and will remove pesticides, bacteria and viruses. The systems produce wastewater that needs to be handled. Finally distillation can be used be heating up water and then collection the condensed water. It will remove almost all substances but the distilled water will also not have natural components that we need to consume.

A way to reduce depuration costs is to split the water distribution system so that household water that is not used for drinking gets a simpler treatment and concentrate the purification on a smaller amount of water using more inexpensive system sizes. This can be done be the use of a double plumbing system or by treating a small amount of tap water separately and not allowing the use of the taps for pouring up water directly.

The final decision on which system to choose and water purification to use, depends on how much drinking water is needed, how comfortable it should be to get it and the budget for the system.

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¿Por qué no poner un sistema para recoger agua de lluvia y producir tu propio agua potable? ¿Cuáles son los riesgos y los posibles beneficios? El agua no tratada claramente puede perjudicar la salud  y nunca debe consumirse agua que no es seguro. Pero siguiendo una serie de pasos el agua de lluvia recolectada puede ser tratada para obtener un agua excelente y seguro para el consumo humano.

El uso excesivo del agua y la contaminación de nuestros recursos hídricos están haciendo el agua potable volviéndose cada vez más escaso. La recogida de aguas pluviales puede ser una parte de la solución a la sequía, la erosión de las aguas por escorrentías y acuíferos secos. Debido a las crecientes preocupaciones acerca de cómo el agua del grifo tratada con cloro puede estar afectando a nuestra salud, siempre es una buena idea poder mejorar la calidad del agua que uno consume.

Entonces, ¿cómo puede el agua de lluvia hacerse seguro para beber? Lo primero es mantener el agua entrante lo más libre posible de las impurezas. Si utiliza su techo y las canaletas de lluvia, estos deben mantenerse limpios de hojas y polvo, así como las algas y excrementos de aves. El techo se debe lavar con frecuencia y es una buena idea no dejar pasar los primeros milímetros cuando la lluvia empieza a caer. Los materiales utilizados para captar la lluvia y transportar el agua, así como almacenarlo, no debería soltar las toxinas ni contener patógenos.

El uso de pantallas y filtros puede reducir enormemente la cantidad de material no deseado en el sistema de almacenamiento, pero aún así habrá impurezas en el agua. El agua entrante necesita algún tiempo para asentarse en el tanque y para formar sedimento en el fondo. Y el agua nunca debe ser recuperada de la parte inferior (o la parte superior), sino por medio del uso de un filtro flotando en el medio de la columna de agua.

Llegado a este punto se deben analizar su agua en un laboratorio o farmacia para saber por qué camino seguir con las siguientes medidas, ya que intentar cubrir todas las posibilidades por si acaso puede ser bastante costoso. Se obtendrá información valiosa acerca de las características del agua que ayudarán a poner a punto el sistema. Los siguientes pasos serán los mismos (filtración y desinfección) pero no la decisión detallada sobre qué equipo comprar.

La filtración se realiza a través de la serie de los diferentes tipos de filtros que pueden ser: filtros de malla, filtros de papel y filtros de carbón. Los filtros tienen diferente finura, medida en micras, y cuanto más fino es el filtro, mayor será el coste y más lento el proceso de filtrado de la misma. La mayoría de los sistemas utilizan varios filtros. Los filtros eliminarán la mayoría de las sustancias en el agua, pero no todas y algún tipo de desinfección ha de seguir. Las mallas de los filtros deben ser aclarados y los cartuchos de filtro cambiados con frecuencia, como los filtros son un lugar habitual donde los patógenos pueden prosperar.

Toda el agua contiene microorganismos, algunos son inofensivos y otros son peligrosos y deben ser eliminados del agua. La desinfección puede hacerse a través de la cloración, ozonización, luz ultravioleta y filtros de membrana. La desinfección es necesario para eliminar las enfermedades transmitidas por el agua, pero el uso de ellos tiene efectos secundarios.

El cloro ha sido utilizado en los sistemas públicos durante mucho tiempo y ha ayudado a salvar muchas vidas pero debe ser utilizado en las dosis correctas. También es muy reactivo y puede fácilmente crear insalubres subproductos como los trihalometanos (THM). Una alternativa es el uso de la luz ultravioleta que se aplica al agua ya filtrada. El sistema UV requiere un poco de mantenimiento y el coste depende de la cantidad de agua que se quiere producir. La filtración por membrana es otro método y va desde micro-filtración hasta sistemas de ósmosis inversa que eliminan partículas tas finas como de 0.001 micras, y eliminará pesticidas, bacterias y virus. Estos sistemas producen aguas residuales que necesita ser tratada. Finalmente se puede utilizar la destilación del agua y la recogida del agua condensada. Se eliminará casi todas las sustancias, pero al agua destilada también le falta componentes naturales que necesitamos consumir.

Una manera de reducir del gasto de depuración es dividir el sistema de distribución del agua, de modo que el agua doméstico que no se utiliza para beber tendrá un tratamiento más simple y concentrar la purificación en una menor cantidad de agua usando tamaños de sistemas más baratos. Esto se puede hacer con el uso de un sistema de fontanería doble o con el tratamiento de una pequeña cantidad de agua del grifo por separado y no permitir la utilización de los grifos de agua directamente para beber.

La decisión final sobre qué sistemas de purificación de agua usar, depende de cuanta agua potable se necesita, lo cómodo que debería ser conseguirlo y el presupuesto del sistema.