Agriculture without fossil fuel / Agricultura sin combustible fósil

Our conventional agriculture is one of the most voracious consumers of fossil fuels we have, not only fuel for all the machinery involved in the production, but mainly really it is for the production of synthesized fertilizers. Would a future be possible where we manage to reduce our dependence on the more and more declining sources of fossil fuels?

A first step could be to look for other kind of fuels. Some people want to promote biomass-based fuels, thinking that raw material can be transported off the farm to a specialized plant where the fuel first is produced and then transported back to the farm. To me this seems like taking useful nutrients from the farm, transporting them back and forth to be used with the same type of combustions motors. Perhaps it is a small step in the right direction but it still keeps us locked in the same thought schemes.

Setting productive land aside for producing biofuels instead of food seems like adding more momentum to the process of land loss that is already going on because of climate change and destructive farming methods. It would be much better to tap into the abundant and never-ending renewable energy source like the sun.

Looking at the current development for electric agricultural vehicles it seems no important player is working seriously on anything like this. On the internet there are a lot of posts to be found where enthusiasts remodel their tractors to become electric, and companies producing lighter vehicles like Alké (alke.com) are trying to enter the market. There are also electric quads that are used in agriculture like Eco Charger (ecochargerquads.com).

Where things are staring to change is in the market for electric machines and tools more than vehicles. Farms that add numerous solar panels to their installation could quickly transform to apply the electrical energy to many more and new uses, aside from just tools, making this energy form a vital and integrated part of the farm.

Organic agriculture that is not based on a heavy use of fertilizers, pesticides, herbicides and so on are efficiently producing healthy food while maintaining soil fertility and keeping off crop diseases through a good combinations of old and new farming methods, while enormously reducing the need for fossil fuels.

Perhaps we are still far from an agriculture without fossil fuels but there are many interesting initiatives and many projects to start to get moving faster in this direction.

Nuestra agricultura convencional es uno de los consumidores más voraces de combustibles fósiles que tenemos, no solo combustible para toda la maquinaria involucrada en la producción, sino y  principalmente para la producción de fertilizantes sintetizados. ¿Sería posible un futuro en el que logramos reducir nuestra dependencia de las fuentes cada vez más decrecientes de combustibles fósiles?

Un primer paso podría ser buscar otro tipo de combustibles. Algunas personas desean promover los combustibles a base de biomasa, pensando que la materia prima puede transportarse fuera de la granja a una planta especializada donde el combustible primero se produce y luego se transporta de regreso a la granja. Para mí, esto parece quitar nutrientes útiles de la granja, transportándolos de un lado a otro para ser utilizados con el mismo tipo de motores de combustión. Tal vez sea un pequeño paso en la dirección correcta, pero aún nos mantiene encerrados en los mismos esquemas de pensamiento.

Apartar tierras productivas para producir biocombustibles en lugar de alimentos parece dar más impulso al proceso de pérdida de tierras fértiles que ya está ocurriendo debido al cambio climático y los métodos de cultivo destructivos. Sería mucho mejor aprovechar la abundante y eterna fuente de energía renovable como el sol.

Viendo el desarrollo actual de los vehículos agrícolas eléctricos, parece que ningún jugador importante está trabajando seriamente en estos temas. En internet hay muchos textos escritos por entusiastas, que han remodelado sus tractores para convertirles en eléctricas, y las empresa que producen vehículos eléctricos ligeros como Alké (alke.com) intentan entrar en el mercado. También hay quads eléctricos que se utilizan en la agricultura como Eco Charger (ecochargerquads.com).

Donde si se ven cambios está en el mercado para las máquinas eléctricas y las herramientas más que para los vehículos. Las granjas que añaden numerosos paneles solares a sus instalaciones podrían transformarse rápidamente para empezar a usar la energía eléctrica para muchos más y nuevos usos, aparte de las herramientas, haciendo de esta energía una parte vital e integrada de la granja.

La agricultura orgánica que no se basa en un uso intensivo de fertilizantes, pesticidas, herbicidas, etc. produce alimentos saludables de manera eficiente, mantiene la fertilidad del suelo y evita las enfermedades de los cultivos mediante una buena combinación de métodos agrícolas antiguos y nuevos, al tiempo que reduce enormemente la necesidad de combustibles fósiles.

Quizás estamos todavia lejos de una agricultura sin combustibles fósiles pero hay muchas iniciativas interesantes y muchos proyectos por iniciar para andar en esta dirección con más fuerza.

A new revolution / Una nueva revolución

The concept of open software and open hardware, without copyright and free to be used and further developed by anyone, is supposing a new industrial revolution, putting advanced yet low-cost micro computing projects in the hands of new users: children, elderly, low-incomers in developing countries, together with the ever so active “makers” like hobby enthusiast and DIY-people (do-it-yourself).

The maker movement is putting individual creators in the centre that for the first time can use a whole infrastructure and ecosystem of new soft and hardware to create customizable and unique interactive projects. The big commercials companies are also joining in, seeing the potential of this trend, getting involved in workshops and “creative garages” to be able support and snap up the best projects. Through the support of many small funders (crowd funding) many small projects can get flying without the hassle and risks of shareholder money and bank loans.

Tiny inexpensive microcomputer boards like the Arduino or the Raspberry Pi, come prepared for all kinds of extensions and can, using motors, sensors and other equipment be converted into advanced process control systems.

There are many uses for this technology in agriculture, from measuring soil and weather data to check plant health, to controlling fans, lamps or irrigations system pumps to respond to these data. Or you can make your own drone to new overview information from your farm.

A smart DIY plant system with Arduino (seeed.cc)

El concepto de software abierto y hardware abierto, sin derechos de autor y libre de ser utilizado y desarrollado por cualquier persona, supone una nueva revolución industrial, poniendo en marcha proyectos de microprocesadores avanzados, pero de bajo costo en manos de nuevos usuarios: niños, ancianos, personas con bajos ingresos en países en desarrollo, junto con los “makers” siempre tan activos como los aficionados entusiastas  y las personas que hacen bricolaje (hágalo usted mismo).

El movimiento de “makers” está poniendo a los creadores individuales en el centro que, por primera vez, pueden usar toda una infraestructura y ecosistema de software y hardware nuevos para crear proyectos interactivos personalizables y únicos. Las grandes compañías comerciales también se están uniendo, viendo el potencial de esta tendencia, participando en talleres creativos y “de garaje” para poder apoyar y obtener los mejores proyectos. Con el apoyo de varios pequeños financiadores (crowd funding), muchos proyectos pequeños pueden salir a volar sin laos problemas y riesgos del dinero de los accionistas y los préstamos bancarios.

Pequeñas y económicas placas de microprocesadores como el Arduino o el Raspberry Pi, vienen preparadas para todo tipo de extensiones y pueden, usando motores, sensores y otros elementos ser convertidas en sistemas avanzados de control de procesos.

Hay muchos usos para esta tecnología en la agricultura, desde la medición de datos del suelo y el clima para controlar la salud de las plantas, hasta el control de ventiladores, lámparas o bombas del sistema de irrigación para responder a estos datos. O puede crear su propio dron a la nueva información general de su granja.

Want a watchdog? Or a drone?! / Un perro guardián? O un drone?!

Out on remote plots of land in the Spanish countryside there are often a lonesome dog to keep unwanted visitors out. Their loud barking and energetic running back and forth to try to break the chain that holds them can be indeed be scaring sight, but perhaps of little more benefit to the farm than just that.

Small aerial drones equipped with cameras or other sensors can be very useful applied to agriculture. The drones can be programmed to fly out and do surveillance missions from their post. These missions could both be controlled manually from the farmer’s phone or tablet or triggered by some type of sensor. Using GPS technology they can navigate always to keep inside the borders of your lands to check on the state of the crops, look for damages, unwanted presences or other abnormal changes. The vision from the air can in many cases also give more information than what is seen just by “walking the lands”.

From the air it is often easier to get a clear view on how the crop is developing, if some areas seems in need of more nutrients or water or if there are signs of visual damage from insects or other animals. This information can be sent remotely to the farmer, who then decides on what action to take.

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En fincas remotas en el campo español a menudo hay un perro solitario para mantener fuera a los visitantes no deseados. Sus ladridos fuertes y el enérgico correr de ida y vuelta para tratar de romper la cadena que le sostiene, puede asustar, pero tal vez ser de poca utilidad más para la granja que sólo eso.

Los pequeños aviones no tripulados, llamados drones, equipados con cámaras u otros sensores pueden ser muy útiles aplicados a la agricultura. Un dron puede ser programado para volar y hacer misiones de vigilancia. Estas misiones pueden manejarse desde el teléfono “smart” o tableta del agricultor  o ser activados por algún tipo de sensor. Utilizando la tecnología GPS pueden navegar siempre maneniendose dentro de los límites de la finca para comprobar el estado de los cultivos, buscar daños, detectar presencias no deseadas u otros cambios anormales. La visión desde el aire puede en muchos casos también dar más información que lo que se ve simplemente “caminando por las tierras”.

Desde el aire es a menudo más fácil de obtener una visión clara de cómo se está desarrollando el cultivo, si algunas zonas parece que necesitan más nutrientes o agua o si hay signos de daño de insectos u otros animales. Esta información puede ser enviada de forma remota al agricultor, quien luego decide qué acción debe tomarse.