The plant revolution / El futuro es vegetal

We normally see plants as something inferior to animal life, more primitive, that hasn’t evolutionized at the same rate and to the same grade as the “superior” animals. In his new book, The Revolutionary Genius of Plants: A New Understanding of Plant Intelligence and Behavior, the author Stefano Mancuso shows us a whole new and intriguing view on plant life.

The plants wasn’t at all “left behind” by evolution, he argues, they just took a totally different evolutionary approach and followed a distinct path. While animals avoid changes by constantly moving around, plants decided to stay put, resist and adapt to the changes. While animals consume, plants produce. While animals have developed dedicated organs for different functions and a central brain, plants have evolved in a decentralized manner where all functions are present in every part of a plant.

We see the ability to move, and move quickly, as something very important. Speed is in a way our measurement of modernity and performance. Animals and humans have used their capacity to move for various reasons, for finding food and shelter, for protection against other animals and for spreading their DNA to new places. This behaviour has in a way freed us from a part of the need to adapt to changes and threats in our surroundings. Plants on the hand had to try to handle changing, or just plain hostile, environmental conditions and find strategies to cope with what was present around them.

So to survive, plants had to develop defences against being eaten to extinction, like sharp or unpalatable parts, and develop techniques to use the environment to carry them away to new places. They also needed to cope with strong heat, cold, draught, deluge, winds, lack of nutrients and other extreme conditions.

When you look at a plant, what you see is hierarchy of equal parts or perhaps one should say, a network of connected parts. You can cut off a piece of a plant and you still maintain a complete and fully functional organism as a base for a new individual. In a way you could say that plants never die, as parts of it may decline while others regenerate. This makes the plants a model for us when we want to create resilient technological solutions, like for a example communications networks.

Animals mostly consume more than they produce, they need an abundant quantity of nutrients from plants and other animals to keep alive and through their breathing they consume oxygen. Green plants, on the other hand, consume very little, taking most of their energy through the sunlight and the process photosynthesis and produce a substantial part of the earth’s oxygen need.

What is really fascinating about plants is that recently it has been shown that they actually have their own form of intelligence, that they react to stimuli in their environment in an active way, with different chemical reactions, or that they actually can see what is around them and also have memory, being able to remember different situations and change their reactions over time.

It may well be that the solution to many of our current environmental problems, like adapting to climate change, drinking water scarcity or food shortage, might have been here silently waiting for aeons for us humans to evolve enough to be able to see them.

Normalmente vemos las plantas como algo inferior a la vida animal, más primitivo, que no ha evolucionado tanto y al mismo ritmo que los animales “superiores”. En su nuevo libro, “El futuro es vegetal”, el autor Stefano Mancuso nos muestra una visión completamente nueva e intrigante sobre la vida de las plantas.

Las plantas no se habían “quedado atrás” por la evolución, argumenta, simplemente adoptaron un enfoque evolutivo totalmente diferente y siguieron un camino distinto. Mientras los animales pueden evitar cambios moviéndose constantemente, las plantas han decidido quedarse, resistir y adaptarse a los cambios. Mientras los animales consumen, las plantas producen. Mientras los animales han desarrollado órganos dedicados para diferentes funciones y un cerebro central, las plantas han evolucionado de una manera descentralizada con todas las funciones presentes en cada parte de una planta.

Vemos la capacidad de moverse, y de moverse rápidamente, como algo muy importante. La velocidad es, en cierto modo, nuestra medida de modernidad y rendimiento. Los animales y los humanos han usado su capacidad para moverse por varias razones, para encontrar comida y refugio, para protegerse contra otros animales y para difundir su ADN a nuevos lugares. Este comportamiento nos libera de una manera en parte de la necesidad de adaptarnos a los cambios y amenazas en nuestro entorno. Las plantas a cambio tenían que tratar de manejar condiciones ambientales cambiantes, o simplemente hostiles, y encontrar estrategias para hacer frente a lo que estaba presente a su alrededor.

Así que para sobrevivir, las plantas tenían que desarrollar defensas contra ser consumidas hasta la extinción, como partes afiladas o desagradables, y desarrollar técnicas para usar el medio ambiente para llevarlas a lugares nuevos. También necesitaban lidiar con excesos de calor o frío, sequias, inundaciones, vendavales, la falta de nutrientes y otras condiciones extremas.

Cuando miras una planta, lo que ves es una jerarquía de partes iguales o tal vez de debería decir, una red de partes conectadas. Puede cortar un esqueje de una planta y aún mantener un organismo entero y completamente funcional como base para un nuevo individuo. Se podría decir que las plantas nunca mueren, como partes puede declinar mientras que otras se regeneran. Esto les convierte en un modelo para nosotros cuando queremos crear soluciones tecnológicas resistentes, como por ejemplo las redes de comunicaciones.

Los animales en su mayoría consumen más de lo que producen, necesitan una cantidad abundante de nutrientes de plantas y otros animales para mantenerse con vida y respiran consumiendo oxígeno. Las plantas verdes, por otro lado, consumen muy poco, ya que consiguen la mayor parte de su energía a través de la luz solar y el proceso de la fotosíntesis y producen una parte sustancial de la necesidad de oxígeno de la tierra.

Lo realmente fascinante de las plantas es que se ha demostrado que de hecho tienen su propia forma de inteligencia, que reaccionan ante los estímulos de su entorno de forma activa, con diferentes reacciones químicas, o que realmente pueden ver lo que hay alrededor. También tienen memoria, son capaces de recordar diferentes situaciones y cambiar sus reacciones con el tiempo.

Puede ser que las soluciones a muchos de nuestros problemas ambientales actuales, como la adaptación al cambio climático, la falta de agua potable o la escasez de alimentos, podría haber estado esperando que evolucionásemos suficiente para poder verlos.

The health of growing / La salud en cultivar

It is well known that being in contact with nature is beneficial, that it is relaxing and comforting. Being able to see a growing tree from your window brings peace to your mind and regenerates your physical and mental health. That is true to the extent that studies have demonstrated that having access to green spaces in a hospital makes patients recover faster, that it relieves stress and anxiety, and also gives a sense of purpose. Having the possibility to take a walk in park activates the body as well as the mind, and of course the mere physical activity is good for you, but is has also been shown that being in contact with growing plants creates a higher energy level and also improves memory and learning.

When monks and nuns took to remote places to found new monasteries in the middle ages, growing their own food and being as self-sufficient as possible wasn’t only a vital necessity. It was a form of cultivating ones spirit while tending to the land. It was almost a sin not to bring forth the hidden fruits of the fertility of the earth. The practice of growing something yourself also cultivates your character, teaches you to be patient, thankful and humble. it also gives a strong sense of responsibility. The term “humility” derives from the Latin word humilitas, a noun related to the adjective humilis, which may be translated as “humble”, but also as “grounded”, or “from the earth”, since it derives from humus (earth).

There are so many people nowadays running about in denaturalised spaces, office towers, housing blocks, shopping malls and on motorways. Hard urban environments deprived of any meaningful contact with nature, where natural components, if they even exist and at the best, are transformed into cute backdrops, scenarios to be looked upon and dominated but not to be interacted with. That is in part why many city people sense the strong need to take to the nature on weekends or holidays, to go up into the mountains, out into the woods or down to the sea and get in touch with nature, perhaps walking barefoot to be grounded again.

To grow your own food is a great way to give you a feeling of being useful and productive. Is also gives you a direct access to fresh nutrients like vitamins, minerals and antioxidants. Contact with the soil can also act as antidepressant, as some bacteria present in the soil can promote the production of serotonin, changing your mood for a more positive one. Working together with your family members, other individuals and in small groups, is also a way of feeling more connected and less alone. Growing plants transforms space, creates a healthy social and learning environment and improves the bond with nature.

Es bien sabido que estar en contacto con la naturaleza es beneficioso, que es relajante y reconfortante. Poder ver un árbol en crecimiento desde la ventana trae paz a la mente y regenera la salud física y mental. Esto es tan cierto hasta que algunos estudios han demostrado que tener acceso a espacios verdes en un hospital hace que los pacientes se recuperen más rápido, que alivie el estrés y la ansiedad, y que también proporcione un sentido de propósito. Tener la posibilidad de pasear por un parque activa el cuerpo y la mente, y por supuesto, la mera actividad física es buena, pero también se ha demostrado que estar en contacto con las plantas en crecimiento crea un nivel de energía más alto y también mejora la memoria y el aprendizaje.

Cuando monjes y monjas se trasladaron a lugares remotos para fundar nuevos monasterios en la Edad Media, cultivar sus propios alimentos y ser lo más autosuficientes posible no era solo una necesidad vital. Era una forma de cultivar el espíritu mientras se cuidaba la tierra. Era casi un pecado no dar a nacer los frutos ocultos de la fertilidad de la tierra. La práctica de cultivar algo también cultiva tu carácter, te enseña a ser paciente, agradecido y humilde. También te da un fuerte sentido de responsabilidad. El término “humildad” deriva de la palabra latina humilitas, un sustantivo relacionado con el adjetivo humilis, que puede traducirse como “humilde”, pero también como “conectado a tierra”, o “de la tierra”, ya que deriva del humus (tierra).

Hoy en día, hay tanta gente corriendo en espacios desnaturalizados, torres de oficinas, bloques de viviendas, centros comerciales y autopistas. Ambientes urbanos muy duros privados de cualquier contacto significativo con la naturaleza, donde los componentes naturales, si es que existen y en el mejor de los casos, se han transformado en telones de fondo bonitos, escenarios para ser vistos y dominados pero no para interactuar. Eso es en parte por qué mucha gente de la ciudad siente la fuerte necesidad de buscar a la naturaleza en los fines de semana o las vacaciones, subir a las montañas, entrar en el bosque o bajar al mar y ponerse en contacto con la naturaleza, tal vez caminando descalzo para tomar tierra otra vez.

Cultivar tu propia comida es una excelente manera de darte la sensación de ser útil y productivo. También te brinda acceso directo a nutrientes frescos como vitaminas, minerales y antioxidantes. El contacto con el suelo puede además actuar como antidepresivo, ya que algunas bacterias presentes en el suelo pueden promover la producción de serotonina, cambiando su estado de ánimo por otro más positivo. Trabajar junto con los miembros de la familia, otras personas y en grupos pequeños, también es una forma de sentirse más conectado y menos solo. Cultivar plantas transforma el espacio, crea un ambiente social y de aprendizaje saludable y mejora el vínculo con la naturaleza.

WOOE 2019

Last week I went to the World Olive Oil Exhibition in Madrid, mainly because I was curious to see how different producers use their branding to stand out against each other. And, yes, there are really an amazing variety of bottle types, labels and neck tags in a great race to capture the buyer’s attention and convey a unique message to the market. Bottles go from totally transparent to opaque, in all forms and sizes and there is an excel in graphic design to go with them.

And still it seems to me that there are so many restrictions on the marketing communication related to olive oil compared to products like for example wine. On wine bottles it seems you can find any kind of opinion about the characteristics of the wine, like the taste and smell but also all sorts of other message like the other day I saw a wine bottle, seeking a revival for selling wines in bulk, stating that “organic wine is sexy” and the label was exclaiming: “organic & orgasmic”!

Not that I was very convinced by this message, not by the wine quality either, but I asked myself: how come all olive oil bottles have more or less the same information?

Well, being a (supposedly) totally natural and unaltered product, you could say that the best olive oils are just pure olive juice. To be considered an “extra virgin” olive oil, the highest class with an acidity below 0.8%, you have to comply to very strict conditions for harvesting and processing the olives to get a secure an oil as pure as possible. A virgin oil has been extracted in a natural mechanical process, without any additional products and only using the pulp of the fruit.

Olive Oil Bar

When the oil is considered extra virgin, it is pressed at low temperatures (below 30°C) and within the next 24 hours after the harvest. You also have to pass test panel evaluating the organoleptic properties (i.e. taste and smell) to certify that the oil is flawless. Should the olive oil come a certified organic production within the EU then is should also comply with a complex rule set for the cultivation to make certain the oil is even healthier and of higher quality.

There are also strict EU rules on food information, to the end of providing the consumer with as true and correct information as possible. The regulation states what kind of information has to be on the product label or by other means accompany the product, like nutritional information, origin, ingredients, best before date, quality seals and where to put and assure the information is readable.

In the olive oil market there has been, and still is, a lot of deceptive practices to sell poor oils claiming they are quality products. All of the above conditions put together have created a very restricted way in which the highest quality oils can be marketed, leaving nearly only liberty to the field of design and expression of the packaging – where on the other hand, as I could verify at the WOOE 2019 edition, there seems to be no end to imagination and creativity.

Almazara La Alquería, Alicante

La semana pasada fui a la World Olive Oil Exhibition en Madrid, principalmente porque tenía curiosidad por ver cómo los diferentes productores utilizan su marca para destacar entre sí. Y, sí, realmente hay una increíble variedad de tipos de botellas, etiquetas y collarines en una gran carrera para captar la atención del comprador y transmitir un mensaje único al mercado. Las botellas van de totalmente transparentes a opacas y pintadas, en todas las formas y tamaños, y hay un excelente diseño gráfico para acompañarlas.

Y todavía me parece que hay tantas restricciones en la comunicación de marketing relacionada con el aceite de oliva en comparación con productos como, por ejemplo, el vino. En las botellas de vino parece que puede encontrar cualquier tipo de opinión sobre las características del vino, como el sabor y el olor, pero también todo tipo de mensajes como el otro día vi una botella de vino, buscando un renacimiento para vender vinos a granel, afirmando que “el vino orgánico es sexy” y la etiqueta exclamaba: “¡orgánico y orgásmico!”.

No estoy muy convencido por este mensaje, tampoco por la calidad de aquel vino, pero me pregunté: ¿por qué todas las botellas de aceite de oliva tienen más o menos la misma información?

Bueno, al ser un producto (supuestamente) totalmente natural e inalterado, se podría decir que los mejores aceites de oliva son solo jugo de oliva puro. Para ser considerado un aceite de oliva “virgen extra”, la clase más alta con una acidez por debajo del 0,8%, debe cumplir con unas condiciones muy estrictas para la recolección y el procesamiento de las aceitunas para obtener un aceite seguro tan puro como sea posible. Se ha extraído un aceite virgen en un proceso mecánico natural, sin ningún producto adicional y solo utilizando la pulpa de la fruta.

Cuando el aceite se considera virgen extra, se muele a bajas temperaturas (por debajo de 30 ° C) y dentro de las siguientes 24 horas después de la cosecha. También debe pasar un panel de cata que evalúa las propiedades organolépticas (es decir, el sabor y el olor) para certificar que el aceite es impecable. En caso de que el aceite de oliva sea una producción orgánica certificada dentro de la UE, también debe cumplir con un conjunto de reglas complejas para que el cultivo asegure que el aceite sea aún más saludable y de mejor calidad.

Oil bottle designs

También hay normas estrictas de la UE sobre información alimentaria, con la finalidad de proporcionar al consumidor una información la más verdadera y correcta posible. El reglamento establece qué tipo de información debe estar en la etiqueta del producto (o por otros medios que acompañan al producto), como pro ejemplo información nutricional, el origen, ingredientes, fecha de caducidad, sellos de calidad y dónde colocar y asegurar que la información sea legible.

En el mercado del aceite de oliva ha habido, y todavía hay, muchas prácticas engañosas para vender aceites de mala calidad que afirman que son productos de calidad. Todas las condiciones anteriores juntas han creado una forma muy restringida en la que se pueden comercializar los aceites de la más alta calidad, dejando casi solo libertad en el campo del diseño y la expresión del envasado, mientras que, por otro lado, como pude verificar en la edición 2019 de WOOE, parece que la imaginación y la creatividad en esta ámbito no tiene fin.

Bioindicators / Bioindicadores

A bioindicator is any species (plants or animals) whose presence or absence in a particular place can give us information about it’s environmental health. This helps us  to assess the quality of a habitat and can detect the presence of contamination and other changes in the environment.

The species used as bioindicators should be easy to identify, preferably big enough and abundant to easily be found. The proliferation of a particular  plant in any given eco-system can give information about its environmental preservation. Even changes in the shape and density of the plants can indicate environmental changes.  There are many types of plants that can act as bioindicators, like lichens, mosses and leaves and also fungi can be used.

When we look at the nutrients present in our cultivated soil, bioindicators can tell us which chemical or organic components are present in the soil and to what concentration. Therefore a soil with poor nutrient levels will have plants that can accept those conditions and when we alter those conditions, by for example adding some fertilisers, this will trig plants to grow that are favourable to higher nutrient levels and other plants will now recede in population.

The plants we cultivate will modify the soil composition, for example legumes have the ability bind nitrogen from the atmosphere to the soil. Nitrogen being an important macronutrient for plant growth and healthy development of leaves, so improved nitrogen levels can make the soil ready for new species.

Un bioindicador puede ser cualquier especie (plantas o animales) cuya presencia o ausencia en un lugar en particular puede darnos información sobre su salud ambiental. Esto nos ayuda a evaluar la calidad de un hábitat y puede detectar la presencia de contaminación y otros cambios en el medio ambiente.

Las especies utilizadas como bioindicadores deben ser fáciles de identificar, preferiblemente lo suficientemente grandes y abundantes para poder encontrarlas fácilmente. La proliferación de una planta particular en un ecosistema puede proporcionar información sobre su preservación ambiental. Incluso los cambios en la forma y la densidad de las plantas pueden indicar cambios ambientales. Hay muchos tipos de plantas que pueden actuar como bioindicadores, como líquenes, musgos y hojas, y también se pueden usar hongos.

Cuando observamos los nutrientes presentes en nuestro suelo cultivado, los bioindicadores pueden decirnos qué componentes químicos u orgánicos están presentes en el suelo y a qué concentración. Por lo tanto, un suelo con bajos niveles de nutrientes tendrá plantas que puedan aceptar esas condiciones y cuando modifiquemos esas condiciones, por ejemplo, agregando algunos fertilizantes, esto provocará que las plantas crezcan favorables a niveles más altos de nutrientes y otras plantas ahora retrocederán en la población.

Las plantas que cultivamos modificarán la composición del suelo, por ejemplo, las leguminosas tienen la capacidad de fijar el nitrógeno de la atmósfera al suelo. El nitrógeno siendo un importante macronutriente para el crecimiento de las plantas y el buen desarrollo de las hojas, por lo que los niveles mejorados de nitrógeno puede preparar el suelo para el cultivo de nuevas especies.